Фермопилы

Когда дело дошло до обсуждения стратегии борьбы с персидским нашествием, мнения членов Эллинского союза разделились. Спарта и ее пелопоннесские союзники предлагали возвести защитную стену поперек Истмийского перешейка, но это означало бы покинуть на милость врага все города-государства центральной Греции. Афинянам такой вариант, естественно, не нравился. Они настаивали на том, чтобы встретить персов как можно севернее. Их точка зрения возобладала, и в 480 году было принято решение послать союзное войско к Темпейскому проходу, который служил границей между Фессалией и ее северным соседом, Македонией. Однако уже на месте выяснилось: защищать эти позиции будет затруднительно — слишком велика вероятность того, что превосходящие силы противника обойдут греков с флангов. (Геродот определил численность персидского войска ни много ни мало в пять миллионов человек, но нам эта цифра кажется невероятной. В те времена даже двухсоттысячная армия являлась очень грозной силой). Итак, Темпейский проход пришлось оставить, но греки направили значительный отряд в Беотию, чтобы защищать дорогу на юг. Спартанцы выслали своего царя Леонида с семитысячной армией к Фермопилам — узкому проходу, отделявшему Фессалию от южной Греции. В то же время объединенный морской флот греков должен был сдерживать персидскую флотилию возле мыса Артемисий.

Заняв позицию на обрывистых берегах узкого ущелья, Леонид стал дожидаться подхода врагов. Два дня его армия отражала атаки персов, но в конце концов те нашли некоего предателя — Эфиальта из Малиса, который провел ударный отряд Ксеркса (это была личная гвардия царя с характерным именем «Бессмертные») по тайной троне в обход Фермопильского прохода. Когда Леонид понял, что в самое ближайшее время персы ударят ему в тыл, он распустил своих людей, оставив при себе лишь триста спартанцев и четыреста фиванцев, которых побоялся отпускать по причине возможной их измены и присоединения к персидскому войску. К ним присоединились также семьсот феспийцев, не пожелавшие покидать союзников. Спартанский закон запрещал воину оставлять поле боя или сдаваться врагу, спартанцы должны были биться до последнего вздоха. Так оно и вышло. Завязалась ожесточенная схватка, в результате которой царь Леонид со своими воинами были уничтожены (лишь несколько фиванцев сдались в плен). Одновременно с этим разгорелось морское сражение у Артемисия. Обе стороны несли тяжелые потери, и исход битвы был неясен. Однако греки, узнав о гибели Леонида, покинули поле боя и спешно двинулись через Эвбей-ский пролив к Аттике.